Swiss cheese

Swiss cheese 2

Michael Falzon and Ninu Zammit, retired for some years from politics, are back in the news for the wrong reasons. Tax evasion and false declarations.

They have tried to give some explanations. Michael Falzon has attributed his accumulated investments in HSBC Geneve to his professional earnings from overseas clients between 1975 and 1985. Zammit went one further: in addition to professional earnings in approximately the same timeframe, he has stated that they have also accrued as a result of his land dealings.

It is news that Ninu Zammit had substantial earnings from his profession. Back in the 80s, in his income tax return he used to declare that he barely earned a minimum wage. Way back in the 80s a thick book used to be published by the Commissioner of Inland Revenue listing the income declared and the income tax paid in Malta by all taxable persons. I distinctly remember  that the book used to indicate that Ninu Zammit was one of the poorer chaps on the island then!

I do remember some years back reference to the company LENI Enterprises Co Ltd co-owned between Ninu Zammit and another member of his family. Maybe some enterprising journalist could carry out searches into the assets and liabilities of LENI Enterprises Co Ltd which could  possibly lead to some very interesting results.

Politics and dealings in land were never a good mix. History has proven time and again that such a mix generally produces the worst possible cocktail.

Both Falzon and Zammit have avoided criminal proceedings by making use of one of the amnesties launched over the years. By paying a fine and repatriating their Swiss funds they have been absolved of criminal action relative to tax evasion and infringement of currency rules.

Michael Falzon, when cornered,  admitted his role and in anticipation of the full story in the Sunday papers published his side of the story. Ninu Zammit, on the other hand, was arrogant and argued that his financial affairs were now in order and that as he was no longer in politics he should be left alone.

Both Falzon and Zammit occupied ministerial office. Falzon was minister for nine years between 1987 and 1996. Zammit was parliamentary secretary for nine years (1987-96) and a minister for another ten years (1998-2008). During these years, as from 1994, they filed annual declarations in terms of the Ministerial Code of Ethics supposedly declaring their assets. These declarations were filed in the Cabinet Office and subsequently the Prime Minister notified Parliament by presenting a copy of such declarations for its scrutiny.

It now results that Michael Falzon and Ninu Zammit through false declarations misguided Prime Ministers, Cabinet and Parliament.  No amnesty has or will absolve them of this.

Up till the time of writing, no public apology has been made by either Falzon or Zammit.

It is also unfortunate that so far, Parliament has no available remedy for  this serious breach of the Ministerial Code of Ethics by these two former Cabinet members.

Pending on Parliament’s agenda is a Bill entitled Standards in Public Life Bill. When approved into law this Bill will provide for the appointment of a Commissioner and a Standing Committee with the authority to investigate breaches of statutory or ethical duties of persons in public life.

In its present format, this Standards in Public Life Bill provides for investigations into ethical breaches such as those committed by Michael Falzon and Ninu Zammit only when the persons committing such breaches are still Members of Parliament.

Article 13 of the proposed Act in fact authorises the Commissioner for Standards in Public Life to examine declarations made pursuant to the Ministerial Code of Ethics. Unfortunately, the proposed Act does not contemplate action against former Members of Parliament.  Nor does it empower investigations on misdemeanours  going back more than two years.

Hopefully Parliament will revisit the Bill and amend it to empower the Commissioner and the Standing Committee to investigate similar cases. Falzon and Zammit should be made to pay for their false declarations to Cabinet and Parliament by being stripped of their Ministerial pensions. Anything less will make the Ministerial Code of Ethics resemble Swiss cheese.

published on The Malta Independent: 25th February 2015

Advertisements

Meta Michael Falzon u Ninu Zammit besqulna f’wiċċna

Minster's declaration

 

L-evazjoni tat-taxxa hi dejjem materja gravi. Jagħmilha min jagħmilha. F’kull żmien.

Imma l-evażjoni tat-taxxa li ammettew Michael Falzon u Ninu Zammit fi tmiem il-ġimgħa hi gravi ferm iktar. It-tnejn li huma, skond kif iddikjaraw lill-medja huma stess, għamlu użu minn amnestija li permezz tagħha ħallsu l-multi dovuti skond il-kundizzjonijiet ta’ dik l-amnestija. Il-multi li ħallsu ħelsuhom minn proċeduri kriminali għal dak li għamlu.

Imma hemm dnubiet ferm ikbar li la Michael Falzon u l-anqas Ninu Zammit għadhom m’għamlux pentitenza għalihom. L-anqas għad ma taw l-iċken indikazzjoni li jidmu minn dak li għamlu.

Mill-1994 lil hawn skond il-Kodiċi tal-Etika tal-Ministri u tal-Membri Parlamentari huma għamlu dikjarazzjonijiet dwar l-assi  li kienu jippossjedu. Bid-dikjarazzjoni tagħhom ta’ tmiem il-ġimgħa Michael Falzon u Ninu Zammit ammettew li għamlu dikjarazzjoni falza quddiem il-Kabinett u quddiem il-Parlament.

Dan hu dnub kbir kontra l-istituzzjonijiet demokratiċi tal-pajjiż. Bid-dikjarazzjoni falza li għamlu quddiem il-Kabinett u quddiem il-Parlament Michael Falzon u Ninu Zammit besqu f’wiċċ kull min wera fiduċja fihom.

L-inqas li nistennew hi apoloġija pubblika. Minflok ikollna ir-reazzjoni arroganti ta’ Ninu Zammit li iddikjara li (issa) għandu kollox regolari u  l-għaliex m’għadux fil-Parlament għandu jitħalla bi kwietu.

Min besaq f’wiċċ l-istituzzjonijiet demokratiċi tal-pajjiż m’għandu l-ebda dritt li jitħalla bi kwietu.

Malta, il-Lussimburgu u l-evażjoni tat-taxxa

Juncker + Muscat

Matul il-ġranet li għaddew segwejna l-informazzjoni żvelata dwar il-Lussimburgu. Kif l-awtoritajiet tat-taxxa tal-pajjiż, fiż-żmien li Jean Claude Juncker kien Prim Ministru innegozjaw ma numru ta’ kumpaniji kbar status fiskali li permezz tiegħu setgħu “jiffrankaw” biljuni kbar f’taxxi.

Din li jiffrankaw fil-fatt ma hi xejn għajr evazjoni legalizzata tat-taxxa. Biex ma jħallsux taxxa f’pajjiż jagħmlu użu mil-liġijiet ta’ pajjiż ieħor. Għal min hu fil-business dan hu aċċettabbli. Fil-fatt meta kien ippressat mill-istampa Jean Claude Juncker qal li dak li ġara kien legali imma jifhem li mhux aċċettabbli etikament.

Għax il-politika m’għandiex x’taqsam biss mal-liġi. Dak li hu legali mhux dejjem huwa aċċettabbli. Fil-prattika, l-Lussimburgu taħt it-tmexxija ta’ Juncker għamlitha possibli lil numru ta’ multinazzjonali jħallsu ħafna inqas f’taxxi.  Dan hu etikament ħażin. Għax ċaħħdet lill-pajjiżi fejn joperaw dawn il-kumpaniji minn taxxi li kienu meħtieġa għal programmi soċjali f’dawk il-pajjiżi.

L-argumenti politiċi li jinġiebu s’issa huma dawk dwar il-kompetizzjoni fiskali. Jiġifieri li ġaladarba t-tassazzjoni hi kompetenza tal-istati membri fl-Unjoni Ewropeja, x’rati ta’ taxxa jitħallsu u minn min hu determinabbli biss individwalment mill-istati membri tal-Unjoni Ewropeja.

Imma issa hemm min qed jargumenta li meta pajjiż jagħti status fiskali privileġġjat lil dawn il-kumpaniji biex jiġbdhom lejn il-pajjiż, idaħħal ftit taxxi minn fuqhom kif ukoll joħloq numru ta’ impiegi konnessi mar-reġistrazzjoni u l-amministrazzjoni tal-kumpaniji, dan kollu hu għajnuna mill-istat (state aid) liema għajnuna mhiex aċċettabbli.

Għalhekk fetħet investigazzjoni dwar il-Lussimburgu li qed titmexxa mill-Kummissarju għall-Kompetizzjoni, id-Daniża Margrethe Vestager.

Hu inevitabbli li dan kollu f’xi stadju ser iħalli impatt fuq is-settur finanzjarju f’Malta. Huwa magħruf li bosta xogħol f’dan il-qasam ġie f’Malta minħabba pakkett ta’ inċentivi li jinkludi rati ta’ taxxa favorevoli ħafna. Fi ftit kliem dawn il-kumpaniji ġew hawn għax jaqblilhom. Jaqblilhom għax iħallsu ftit taxxi ħdejn li jkollhom iħallsu f’pajjiżi oħra. Bħala riżultat ta’ dan qed jagħtu kontribut lill-ekonomija tal-pajjiż kif ukoll qed jiġġeneraw numru mhux żgħir ta’ impiegi.

Il-problema hi li dan kollu huwa ibbażat fuq l-evażjoni tat-taxxa f’pajjiżi  oħra. Hi problema li rridu niffaċċjaw fix-xhur li ġejjin meta l-Kummissjoni Ewropeja tiddeċiedi jekk tiftaħx investigazzjoni dwar Malta kif ukoll dwar pajjiżi oħra fosthom l-Irlanda u dan wara li tiżviluppa ftit ieħor l-investigazzjoni dwar il-Lussimburgu.

Tajjeb li l-istat Malti jiġġieled f’Malta kontra l-evażjoni tat-taxxa. Imma imbagħad hi ipokrezija politika li Malta tfittex li tibbenefika mill-evażjoni tat-taxxa f’pajjiżi oħra.  Jew aħna kontra l-evażjoni jew m’aħniex!  Ma nistgħux inkunu kredibbli bħala pajjiż jekk nibqgħu niżviluppaw l-ekonomija tagħna fuq l-evażjoni tat-taxxi f’pajjiżi oħra.  L-ekonomija u l-etika għandhom jimxu id f’id.

Sal-ponta ta’ imnieħru

nose2

Għall-Kap tal-Opposizzjoni Simon Busuttil, il-mod kif żviluppat l-istorja tal-bejgħ taċ-ċittadinanza għall-prezz ta’ €650,000 hi sħaba sewda għax il-Gvern irrombla minn fuq l-Opposizzjoni. Simon Busuttil kompla jgħid li dak li ġara hu ta’ theddida għad-demokrazija.

Il-Gvern wasal għall-konklużjoni li l-iskema tal-bejgħ taċ-ċittadinanza  hi mezz tajjeb biex bih jiġbor il-miljuni għal numru ta’ snin, biżżejjed biex ikollu l-mezzi ħalli jiffinanzja l-programm politiku li jrid iwettaq mingħajr ma jżid taxxi. Jidher li ngħata pariri dwar dan kemm mill-konsulenti tiegħu kif ukoll minn dawk li nirreferu għalihom bħala lobbyists.

Il-Gvern geżwer il-proposta tiegħu fis-segretezza. Fatt li saħħah l-argument li minkejja d-due diligence kollha li jista’ jkun hemm xorta hemm il-possibilita ta’ karattri mhux mixtieqa li japplikaw għal u jakkwistaw din iċ-ċittadinaza.

Li kieku l-Gvern aċċetta s-suggeriment li jneħħi s-segretezza, proposta li saret mill-Alternattiva Demokratika,  mill-Opposizzjoni, kif ukoll mis-soċjeta’ ċivili, argument qawwi kontra din l-iskema taċ-ċittadinanza kien ikun eliminat.

Il-konsegwenza tal-iskema kif approvata mill-Parlament hi li Malta tidher li biex iddaħħal il-flus hi lesta li tiddefendi l-interessi ta’ min ma jridx jikxef l-identita tiegħu.Issa dan kollu jmur kontra r-reputazzjoni li Malta kisbet tul is-snin bħala ċentru finanzjarju serju u ta’ min jafdah. Sfortunatament din ir-reputazzjoni tajba inevitabilment ser tittappan u dan minħabba li s-segretezza tal-iskema taċ-ċittadinanza inevitabilment ser tkun assoċjata mal-idea ta’ tax haven. Dan kollu jista’ jwassal għal impatt negattiv fuq is-servizzi finanzjarji li huma ibbażati f’Malta bħala riżultat ta’ din ir-reputazzjoni tajba. B’mod li dak li l-Gvern idaħħal mill-iskema tal-bejgħ taċ-ċittadinanza jintilef minn banda oħra.

Imbagħad hemm l-issue tal-prinċipji involuti. Fir-realta’ hawnhekk ingħataw messaġġi konfliġġenti. Għax fil-prinċipju hemm qbil maċ-ċittadinanza ekonomika. Id-differenza ta’ opinjoni hi dwar x’inhu meqjus bħala investiment aċċettabbli. Il-Gvern għażel mudell ta’ donazzjoni “żgħira” minn għand numru imdaqqas bħalma hu ipprattikat f’diversi pajjiżi fil-Karibew filwaqt li l-kontro-proposta hi l-mudell Awstrijak ta’ investiment sostanzjali.

Il-kuntrast bejn iż-żewġ mudelli hu li l-mudell li għażel il-Gvern iwassal għall-fondi direttament fil-kaxxa ta’ Malta li dwarhom ikun il-Gvern li jiddeċiedi kif ikunu investiti. Min-naħa l-oħra l-mudell Awstrijak idum iktar biex jagħti r-riżultati. Apparti dan dwar l-investimenti mill-mudell Awstrijak il-Gvern, ftit li xejn ikollu kontroll fuq kif jitħaddem.

Bħalissa l-istampa internazzjonali qed tirrapporta dak li Malta qed toffri għall-bejgħ passaport għall-Unjoni Ewropeja. Nistennew u naraw kif ser jiżviluppaw l-affarijiet u l-konsegwenzi.

L-issue kollha taċ-ċittadinanza hi deċiżjoni politika li ma naqbilx magħha għax hi ibbażata fuq konsiderazzjonijiet ta’ benefiċċju “short term”.  Fil-waqt li l-anqas dan l-impatt “short term” ma hu assigurat għad irridu naraw jekk l-impatt negattiv antiċipat fuq is-servizzi finanzjarji iseħhx. Filwaqt li nixtieq li dan ma jiġrix, issa hu ċar li għandna Gvern li jħares sal-pont ta’ imnieħru.